癌症、帕金森、漸凍症一網打盡?投資人親自操刀創全球首家“無膜細胞器”公司,欲拓展藥物研發新途徑

語言: CN / TW / HK

  9 月 29 日,專注於研究相分離生物技術的初創公司 Dewpoint Therapeutics(以下簡稱 “Dewpoint”) 宣佈完成 7700 萬美元 B 輪融資。本輪融資由 ARCH Venture Partners 領投,新加入的投資方還包括 Maverick Ventures、Bellco Capital,已有投資方美國北極星創投(Polaris Partners)、拜耳飛躍、EcoR1 Capital、Samsara BioCapital 和 Innovation Endeavors 也繼續追加投資。

  圖 | Dewpoint Therapeutics logo

  (來源:Dewpoint Therapeutics 官網)

  “Dewpoint 的誕生展現了一種全新的運作公司的方式”

  美國生物製藥行業知名媒體 Endpoints News 創始人約翰 · 卡羅爾(John Carroll)在文章中這樣形容 Dewpoint:它的故事展現了一種全新的運作公司的方式。

  2019 年 1 月 30 日,Dewpoint 以宣佈獲得 6000 萬美元 A 輪融資的方式正式出現在大眾視野中。這家成立即融資千萬美元的公司是北極星創投執行合夥人阿米爾 · 納沙特(Amir Nashat)的“新作品”。納沙特在北極星創投已任職 16 年,建立並投資了眾多生物技術公司。目前除了擔任 Dewpoint 臨時執行長外,他還在 AgBiome、aTyr 製藥、Fate 等眾多公司擔任職務。

  畢業於麻省理工學院化學工程專業的他,近兩年被 “相分離技術在開啟或關閉蛋白質中所起到的作用” 深深吸引,並堅信自己已經找到了一條研發新葯的新道路。

  “神經衰弱似乎是由於相分離中產生的冷凝物出了問題。”納沙特說道,“研發出控制冷凝物的藥物,停止或增強這個過程,似乎是一種有前景的方法,可以作為新葯開發的途徑。”

  

  圖 | Dewpoint Therapeutics 臨時執行長 Amir Nashat(來源:Dewpoint Therapeutics 官網)

  因此,作為投資人的他召集了全球多位頂級科學家來實現他的想法。其中,該公司的兩位科學創始人分別是來自馬克斯 · 普朗克分子細胞生物學與遺傳學研究所(MPI-CBG)主任兼組長的託尼 · 海曼(Tony Hyman)和來自麻省理工學院的生物學教授和白頭研究所成員瑞克 · 楊(Rick Young)。此外,在宣佈 B 輪融資的同時,Dewpoint 還宣佈朱塞佩 · 西亞拉梅拉(Giuseppe Ciaramella)博士將加入其董事會。西亞拉梅拉博是Beam Therapeutics公司的總裁兼首席科學官。在加入 Beam 之前,西亞拉梅拉博士曾在Moderna、阿斯利康、勃林格殷格翰和輝瑞公司擔任要職。

  

  (來源:Dewpoint Therapeutics 及Beam Therapeutics 官網)

  過於新興的方向使得 Dewpoint 從誕生到現在,依舊是目前唯一一家研究相分離生物技術、生物分子冷凝物與疾病之間關係,從而研發藥物治療疾病的公司。

  在形容這個新興領域商業前景時,納沙特補充說道:“這是一塊展開的畫布,只是目前尚不容易上色。”

  這樣的新技術、新方向也吸引了 ARCH Venture Partners、Bellco Capital 和 EcoR1 Capital 等眾多投資機構。

  “說實話,我對冷凝物的瞭解並不多,但閱讀了他們發表的文章之後,我和我的好友 David Chang 一起討論了這個事情。我發現我迷上了它,這可能是藥物開發的一個全新領域。”Bellco Capital 董事長、著名腫瘤學家阿里 · 貝德格倫(Arie Belldegrun)在接受外媒採訪時表示,“實際上,我們在進入 Dewpoint 的 B 輪融資時已經遲了,但好在納沙特還是讓我們進入了。”除了是Bellco Capital 的董事長外,阿里 · 貝德格倫還是知名通用型CAR-T上市公司Allogene Therapeutics(NASDAQ:ALLO)的創始人之一。

  

  圖 | Dewpoint Therapeuticst 融資情況

  那麼,讓如此多的投資人和科學家都為之著迷的 “相分離技術” 和“生物分子冷凝物”到底是什麼呢?

  相分離背後的“疾病密碼”

  物質即“相”。

  相分離在細胞中普遍存在,是近些年比較火的研究領域。科學家們認為細胞內的不同成分可以通過相分離互相分開,然後發揮生物學功能。而神經退行性疾病、腫瘤、衰老的發生可能就是因為細胞相分離的失調,失調的表現之一就是原本為“液態”的“生物分子冷凝物”在患者體內變為“固態”。

  DewPiont 就是根據這一原理,想嘗試通過篩選小分子化合物來調節細胞相分離,恢復無膜細胞器的液體形態,從而治癒相關的疾病。

  什麼是相分離?

  如果把環境比作一個系統,假設不同的系統是由一種物質均勻組成,擁有均勻的物理與化學性質,則稱這系統只具有一種相。化學反應則是組成物質的原子間的相互作用。如果說化學反應是原子之間的 “祕密協定”,那麼不同“相”之間的互相作用(“相變”或者“相分離”)則是分子的聚攏、扎堆、抱團。

  人們常說的“油水分離”;一瓶水蒸氣,忽然幾個水分子聚在一起變成小水滴,越聚越大;水裡放鹽(氯化鈉)溶解開,氯和鈉各跑各的,有一個區域,氯和鈉各自為營卻越聚越多;以上都可看做是相分離表現。

  

  圖丨細胞內的“相分離”(來源:Nature)

  2009 年,Brangwynne 和 Hyman 關於線蟲 P 顆粒(一種蛋白質)的研究發現,P 顆粒並非像我們通常認為的是一種固體,而是像液滴一樣,相互碰撞融合,劇烈搖晃後會分散成很小的液滴,而後又很快地融合形成大液滴,並將其稱為 “冷凝物” 或“無膜細胞器”。之後科學家發現,細胞內的許多無膜細胞器——核仁、Cajal bodies、stress granules、miRISC,及突觸的細胞骨架——都是特定的蛋白質 / RNA 的相變。

  

  圖丨顯微鏡下的無膜細胞器“液滴”(來源:Whitehead Institute)

  相變形成的 “混合液滴” 形成了一個個上文提到的 “無膜細胞器”,不同於細胞用細胞膜互相分離、成就獨特個體,它們像一個個包裹物質的“燒瓶”。“燒瓶”內部,物質互相聚集、作用,發生反應;“燒瓶” 外部,細胞宇宙的其他物質依舊正常運轉。

  而科學研究發現,“燒瓶”內部種種反應的發生與幾種疾病之間存在現象聯絡。Nature 和 Cell 上曾釋出的論文研究表明,在癌症、帕金森、亨廷頓氏舞蹈症的疾病的患者體內,“燒瓶”內部的反應會遭到破壞,無法正常執行。液滴破裂、冷凝物生成,在顯微鏡下,他們像一個個乾涸的斑點。

  

  圖丨 DNA 損傷和應急狀態下的細胞質中形成生物分子凝聚物。左圖中,正常狀態下的無膜細胞器為液態;中間和右圖中,黑色斑點處為病變導致的冷凝固態物質。(來源:Cell)

  我們如何探究這一現象?我們能利用這一發現去治療相關疾病嗎?這是 DewPiont 所思考以及正在做的事情。

  DewPiont 從肌萎縮性脊髓側索硬化症(ALS,又稱 “漸凍症”)這一疾病開始研究。DewPiont 發現,許多與神經退行性疾病有關的蛋白質都存在於被稱為“應激顆粒” 的冷凝物中。正常情況下,應激顆粒是球形的、液態的,但與疾病相關的突變會導致顆粒的外觀和行為非常不同,從而干擾細胞的正常功能。利用篩選技術去識別小分子化合物,讓冷凝物內的”應激顆粒”恢復正常形態,即可實現相關疾病的治療。

  同時進攻多項適應症

  不止於此,DewPiont 曾對外表示,大量的疾病都有受冷凝物調控的途徑,或者就源於冷凝物的功能障礙。疾病領域橫跨癌症、神經推行性疾病、心血管疾病和代謝性疾病等。此外,生物分子冷凝物為轉錄因子和磷酸酶等 "不可藥用" 的靶點類別提供了一種新的方法。為此,DewPiont 也與眾多公司和研究機構開展了藥物研發合作。

  2020 年年初,DewPiont 與德國拜耳(Bayer)簽署了一項價值 1 億美元的協議,兩家公司將結合 DewPiont 的冷凝物專業平臺和拜耳的小分子庫,共同研發用於心臟病和婦科適應症的藥物。今年年中,DewPiont 又宣佈與默克公司達成獨家合作協議,以將 Dewpoint 的專有平臺共同開發治療艾滋病的新型冷凝物機制。隨後不久,DewPiont 與白頭研究所也達成合作,共同研究神經發育障礙 Rett 綜合徵。

  對於不斷合作治療新的適應症,納沙特表示,“我們的專有平臺已經與默克公司和拜耳公司進行了兩次重要的合作,新一輪的融資展現了有開創性科學基礎的投資者對生物分子冷凝物的興趣。Dewpoint 專有的冷凝物平臺擁有展現生物分子群落之間複雜相互作用的能力,並有機會能夠找到新的藥物研發途徑。”

  對於下一步計劃,Dewpoint 表示將利用本輪融資的資金來進一步開發其平臺,並確定可調節這些冷凝物的其他化合物。

  不過對於唯一一家利用相分離來開發藥物的公司來說,有兩個關鍵問題仍然有待解決,一個是必須要有先進的成像技術來觀察相分離的過程以及化合物分子的作用過程;二是如何篩選出能調控相分離的化合物。目前,這兩個問題在實驗室條件下或許都很難滿足和解決,DewPiont 也正在對此進行突破。

  參考:

  https://www.fiercebiotech.com/biotech/dewpoint-therapeutics-plans-to-put-pedal-to-metal-after-77m-series-b-round

  https://endpts.com/hooked-by-the-science-arie-belldegrun-joins-a-group-of-influentials-who-believe-dewpoint-may-have-the-key-to-the-next-big-thing-in-biotech/

  -End-