零和遊戲的非零和玩家:做好一門先天不足的“小生意”

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原文標題:《零和遊戲與非零和玩家| InterSystems的資料庫往事》,題圖來自:視覺中國

最近我在看最新一期的Gartner雲資料庫魔力象限,發現了一家非常特別的公司InterSystems。

最先讓我覺得特別的是它上榜的時間。我把所有公司首次上榜的時間算了一下,平均是8年,但InterSystems卻 長達42年 ,不僅顯然高於平均值,而且顯然高於其他所有公司的值。

於是我就對它做了一些研究,然後發現它遠比從時間軸上看過去的要有意思, 它有這裡唯一的業務型資料庫,也是這場零和遊戲中罕見的非零和玩家, 它背後故事漫長但不枯燥,非常值得一敘。

圖1:Gartner 2021雲資料庫魔力象限及其上榜時間表

注:首次上榜耗時規則,以該公司首次投入資料庫市場的時間為起點,以第一次登上Gartner魔力象限為終點,但如果是首榜就上榜的,統一記為0,因為實際上正是這些公司開創了資料庫市場。

零和遊戲

資料庫的市場競爭常常是零和的。

零和的概念來自博弈論,指利益總和一定,競爭只實現其在不同參與主體間劃分的一種狀態。

資料庫是儲存和處理資料的工具,而從資料來源頭看,同樣的需求,資料一般只會進入一個數據庫,所以這顯然是零和的。

只不過得益於資料量的持續爆發,市場總規模一直在擴大,零和的殘酷性便被掩蓋了,似乎所有資料庫都在增長。但如果把資料庫按型別進行劃分, 就會發現每個型別都會被一兩個產品所統治, 比如關係型別下的Oracle、記憶體資料庫下的Redis、雲數倉下的Snowflake等,這就是典型的零和特徵。

抓錯牌

零和遊戲的唯一目的是贏,所以作為資料庫廠商,一開始抓到什麼牌是非常關鍵的。

從這點看,InterSystems的開局並不十分有利。

資料庫的主流是關係型資料庫,William Blair的資料顯示, 關係型資料庫佔據了80%以上的市場份額。

圖2:William Blair資料庫市場分佈

關係資料庫始於1970年,這年IBM提出了資料庫的關係模型。然後Oracle出現了、IBM DB2出現了、微軟SQLServer也出現了,它們抓到了資料庫歷史程序中最主流的牌,於是自1990年代起,便長久的統治了資料庫的關係時代。

圖3:William Blair資料庫市場分佈

InterSystems成立於1978年,從時間看比Oracle還晚一年,它抓了另一張牌,MUMPS資料庫。

MUMPS全稱Massachusetts General Hospital Utility Multi-Programming System,翻譯過來是麻省總院程式設計系統,顧名思義, 就是為支撐醫院的資訊化需求而存在的一種技術。

MUMPS的起源其實比關係資料庫更早,是1967年,那時計算機還處於蠻荒時代,現代作業系統的鼻祖Unix、現代程式語言的鼻祖C語言,以及現代資料庫的基礎關係模型,都要在3年後的1970年才會出現。所以MUMPS沒有享受到後來的理論紅利,它閉門造車的兼顧了很多方面的工作,以至於在現代技術的視角下它看起來有些怪——實際上,MUMPS資料庫有時候還被稱為M程式語言。

MUMPS在技術上屬於層次型資料庫,適用場景有限。在以關係代數為基礎、更有通用型的關係資料庫出現後,層次型資料庫就被打上了前關係時代的標籤後放進了歷史的存檔裡,除了偶爾為佐證關係模型的優越性時會拿出來外,很少再被討論。

所以InterSystems開局抓的是滾滾潮流中的非主流牌,甚至是逆流牌。

打好牌

不過InterSystems沒有打算換,它要把這張牌先打好。

它選擇了跟業務結合的打法。

MUMPS有個優點,那就是和醫療的需求特別匹配,這在其他所有資料庫中是獨一無二的。醫療資訊化的典型場景是電子病歷,而電子病歷就是一種層次化的資料結構,MUMPS的全部設計都為處理這樣的東西而存在的。

圖4:電子病歷資料結構示意

所以MUMPS很快得到了醫療使用者的認可,然後有了使用者組和開發委員會,並在1977年形成了第一套MUMPS標準,ANSI X11.1-1977。接著在這個標準下,又出現了一些商用MUMPS供應商。

從這裡開始,InterSystems就開始琢磨MUMPS這張牌的打法。

那時市場的主流有兩種,一種是獨立發展,一種是業務耦合。

前者以DEC為代表,模式和任何通用資料庫都一樣,就是獨立提供商業MUMPS產品。

後者以Meditech為代表,把MUMPS和應用做到一起,對外只售賣醫療應用系統。

Meditech成立於1969年,其創始人是Neil Pappalardo,而Neil Pappalardo也是MUMPS的創始人。Meditech開發了一種MUMPS的變體——MIIS。MIIS全稱Meditech Interpretive Information System,與MUMPS標準不相容,後續也逐漸脫離了主流MUMPS的發展,成為了Meditech的專用技術。

InterSystems發展出了一種折中的方式,它找到了一個合作伙伴Epic。

Epic成立於1980年,定位和Meditech一樣,對外提供醫療應用系統,但不同的是,它使用InterSystems的資料庫。

所以它和InterSystems既不獨立,也不耦合,是一種結合的打法,一個做應用,一個做資料庫,兩個相加等於Meditech。

亞當斯密說分工帶來生產力上升,但分工程度取決於市場容量。

醫療資訊化在1980年代那個時間點, 應該是處於剛好要分工但規模又沒大到能分那麼細的階段。 所以InterSystems這種業務結合的中間打法最終佔領了上風。那些獨立發展的產品,比如Data Tree的DTM、DEC的DSM、Micronetics的MSM,分別在1993年、1995年、1998都賣給了InterSystems。而Meditech不僅失去了MUMPS市場,甚至在醫療應用領域也被Epic超越了。

圖5:美國電子病歷市場份額

InterSystems和Epic像雙子星一樣,各自統治了自己的角落。

換牌

但角落永遠是角落,當站穩這個角落的時候,InterSystems決定換牌。

在1990年代的大部分時間裡,InterSystems的營收都是5000萬美金, 它說它成了一個小市場的國王,但這個小市場不會增長,也沒有未來。 [1]

外面的資料庫世界卻正飛速發展。

Oracle的成立時間和InterSystems差不多,在1986年的營收和InterSystems也差不多,都是5000萬美金左右。但三年後的1989年Oracle的營收就到了5億美金,十倍的增長。實際上如果再往後看一下的話,到2000年這個數字將會到達100億。 [2]

面對這種巨大落差,InterSystems準備走出角落,換一張通用資料庫的牌。

它決定開發一個與時代接軌的、更具有通用性的新產品——Caché。這是一個艱難的決定,不亞於IBM孤注一擲System/360,幸運的是它成功了。

Caché於1997年釋出。

InterSystems是這樣介紹Caché的:第一,它是Oracle的競爭對手;第二,當它的使用者——比如Epic,在受到其他MUMPS的使用者——比如Cerner——挑戰的時候,對方在技術上已經輸了,因為它用的是過時的東西。 [3]

前者的意思是它是通用資料庫,後者的意思則是它還保持著醫療領域的壟斷性競爭力。

Caché是法語,本意是隱藏,但從Caché開始,InterSystems反而走向了公眾,按照其官網的說法,Caché可以用於醫療、金融、物流、製造、礦業、政府等各種領域等,這和我們所熟悉的通用資料庫在通用性上沒有任何差別。它其實是通過多模實現了這種通用性,不僅支援MUMPS,還支援SQL和物件介面。 這幾年多模資料庫正成為一種潮流,但在1997年,這種理念相當超前。

它確實也成功了,現在有很多其它行業的故事可以講,而且在大資料時代,它甚至可以說它可以處理天文級資料——真正的天文級資料,在歐洲宇航局,人們用它來對蓋亞衛星所獲取到的資料進行分析。

InterSystems還跟上了雲端計算的潮流。

2017年,InterSystems基於Caché推出了IRIS,定位於下一代資料平臺。目前IRIS已經支援了AWS、Azure、Google Cloud,以及令人驚訝的騰訊雲。

雲、AI、多模型、高效能……不管是功能還是平臺成熟度,IRIS已經不亞於任何主流資料庫產品。

2020年,InterSystems首次登上Gartner雲資料庫魔力象限, 成立四十多年的它,終於換牌成功,和主流站在了一個起跑線上。

三張底牌

對InterSystems來說,通用資料庫的序幕剛剛開始,這是一個無限的遊戲,一時輸贏並不重要,重要的是可以一直留在牌桌上。

InterSystems有三張底牌,它們就像一道護城河,圍起了醫療資料庫的角落,讓別人很難進入,但自己能退守其中。

只要有醫療這個角落在,它就有持續的營收,只要有持續的營收,它就可以一直留在牌桌上。

首先是技術和標準兩張牌。

醫療是個以層次型資料處理為基礎的領域,而MUMPS技術反而有更好的效能。實際上在這裡,Caché就是世界上最快的資料庫,一般情況下,它的響應速度是關係資料庫的5倍。 [4][5]

此外醫療作為一個強監管的領域,多年的實踐已經上升為標準,包括醫療軟體生命週期管理的標準IEC 62304、醫療資訊系統資料共享標準H7L-FHIR等。InterSystems長期跟隨了這個領域的發展,已經將多年對標準的適配整合到了自己的Health Connect平臺中,它和Caché一起,構成了醫療資料平臺的最佳解決方案。

這兩張牌是成本牌,能攔住一些小廠商,但對巨頭來說不是問題。

第三張是使用者粘性的牌。

醫療是一個使用者黏性很高的行業,系統一來有很強的熟悉門檻,二來已經融合進了整體業務流程中去,涉及方方面面多個角色,所以一旦用慣了就沒人想再換。比如美國有家醫療資訊化供應商Cerner,Cerner在美國市場排名僅次於Epic,強於Meditech。2014年,Cerner收購了西門子的醫療IT業務,但時至今日,Cerner都沒能把西門子德國客戶的系統換成自己的。 [6]

這是一張先發優勢牌,威力比較大。

不過這些還不夠。

牌友與非零和玩家

InterSystems還有很多牌友,所謂的非零和玩家也體現在這裡。

非零和在這裡特指正和,即博弈的過程中雙方利益都會增加,至少一方的增加不會引起對方的減少。

笑傲江湖裡有個金刀王元霸,武功雖不突出,但在洛陽影響力巨大,他就是一個非零和玩家。

他的策略是放棄打打殺殺,選擇跨界合作,建立好與地方及官府的關係。書裡列舉了兩個證據,其一是他家門口河南巡撫題的匾,其二是招待嶽不群時,除武林人士外,雲集而來的本地商賈士紳。

跨界是重要的,因為同一個領域最終都要走向競爭,就像五嶽劍派看似結盟,其實斗的比仇人還厲害。而王元霸和官府合作則是優勢互補,雙方都有好處,可以實現江湖與廟堂的和諧發展。所以他能在洛陽享有金刀無敵的美名,嶽不群來了也要畢恭畢敬。

很多大俠不明白這個道理,只曉得在武林裡爭,不管武功多麼高強,最終都被零和。

醫療行業就是InterSystems的洛陽城,它在這裡搞非零和。

和王元霸一樣,它也有一塊匾,這塊匾體現在InterSystems的創始人Ragon身上。

Ragon有一系列令人眼花繚亂的身份,比如麻省布里格姆衛生系統的受託人、麻省總院 (MGH) 的受託人、麻省總院運動的名譽共同主席、哈佛醫學院研究員委員會的成員、麻省理工學院理事機構麻省理工學院公司的成員、麻省理工學院運動的共同主席……他還投資創立了Ragon研究所,致力於免疫相關的研究,而Ragon研究所也是麻省總院、MIT和哈佛的聯合研究中心。

這些代表了他在這個行業的影響力,也代表著這個行業對他的認可,相當於一塊匾。

河南巡撫給王元霸的匾上寫的是見義勇為, InterSystems這塊匾上,寫的是救死扶傷。 這種匾既是對過去的總結,更是對未來的安排,領導說誰見義勇為,其實意思是將來的義應該要誰來為。

同樣和王元霸一樣,InterSystems也有很多跨界夥伴。

跨界是一種表象,所有人都很容易宣佈自己能叫到人,但真正應該看的,是背後有沒有相應的利益分配策略。

從銷售目標上, InterSystems要求只有20%來自自營, 剩下的都要來自合作伙伴,這構成了它合作的關鍵基礎,在這種導向下,到目前為止, 它在全球已經發展出一千多家合作伙伴。 [7]

量很多,但質更關鍵, 決定合作是否長久的,要看衝突時的利益取捨。

為了自己的業務拓展,InterSystems曾收購了一個醫療資訊化產品TrackCare,TrackCare和Epic多少有點競品的意思。但為了不傷害Epic以及其他客戶的利益,InterSystems選擇了TrackCare不在美國本土銷售。這就是一種取捨。

TrakCare在中國有個夥伴叫東華醫為。東華醫為起源於東華的醫療事業部,早起靠代理TrakCare起家,後來生意越做越大,便獨立出來成立了東華醫為,並參考TrakCare做了一個自己的DtHealth (現在叫iMedical) 。這似乎是一種偷師,也算一種競爭,但InterSystems依然找到了它和東華間的平衡,iMedical還是Caché的客戶,東華依然在為InterSystems站臺。這也是一種取捨。

東華後來又被騰訊投資了,而且我猜正是為了支援它和騰訊的雲HIS計劃,InterSystems才特意上了騰訊雲。這種支援還是一種取捨。

這種取捨讓InterSystems的夥伴建設上相當有質量, 最早的合作伙伴、最早的客戶,都一直持續到現在。 [8]

它們相當於InterSystems的牌友,和三張底牌一起,上下左右攔住對手,可以讓InterSystems後顧無憂。

關於未來

這就是InterSystems過去的故事,夾雜著我的主觀判斷。

不過未來的一切都剛剛開始。

2021年Oracle收購了Cerner、微軟收購了Nuance Communications,各自花了兩三百億美金,所以這兩個資料庫巨頭顯然是要大舉進軍醫療了。

然而我依然認為它們不會影響到InterSystems,它們瞄準的應該是增量,可能是雲醫療,也可能是醫療AI,但總之不會是醫療資料庫。 因為醫療資料庫切入太難,巨頭太沒有耐心,而且規模又太小——InterSystems全年營收也就10億美金的樣子,全拿過來又怎麼樣呢。

參考:

[1].https://www.washingtonpost.com/business/little-known-intersystems-grows-to-dominate-an-it-market-in-age-of-obamacare/2014/07/17/db975f82-0ba0-11e4-8341-b8072b1e7348_story.html

[2].https://content.dsp.co.uk/the-history-of-oracle-corporation-1977-2000

[3].https://www.forbes.com/sites/zinamoukheiber/2013/03/04/behind-epic-systems-a-low-key-health-it-company-called-intersystems/?sh=5a3d9a0fd88a

[4].https://en.wikipedia.org/wiki/InterSystems_Cach%C3%A9 

[5].https://www.eefocus.com/communication/192248

[6].https://www.163.com/dy/article/GT8VO0N505118K9D.html

[7].https://www.hit180.com/16411.html

[8].https://www.hit180.com/15521.html