IBM 10億美元拋售“沃森健康”!虧了30億美元,還沒過“七年之癢”

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新智元報道

編輯:袁榭 時光

【新智元導讀】2022年1月22日,IBM宣佈售賣「沃森健康」,預計Francisco Partner將以10億美元收購,於年內第2季度完成交易。

2022年1月22日,IBM在一份簡短宣告中,宣佈將旗下「沃森健康」 (Watson Health) 業務分拆,出售給總部位於舊金山的投資基金Francisco Partner。具體出售金額沒有公佈,彭博社估計在10億美元左右。交易預計在第二季度完成。

Francisco Partner稱,完成收購交易後,他們將獲得「沃森健康」的Health Insights、MarketScan、Social Program Management,、Micromedex、臨床開發、成像軟體產品等諸多資料與分析業務。這些業務將匯聚成為一家獨立運營公司,目前的管理層和客戶都將保持不變。

「沃森健康」的曲折發展之路

2010年伊始,IBM開始組建「沃森健康」,寄望於投入重注,能讓IBM制霸未來的醫療AI市場。

2011年,IBM的認知計算系統「沃森」在問答節目中首次擊敗人類,斬獲冠軍。

隨即,IBM宣佈「沃森」的開發目標:成為真正的AI醫生。

時任IBM的CEO維吉妮婭·羅梅蒂稱,這是IBM的「登月計劃」、是IBM的「戰略任務」之一。

在之後的營銷攻勢中,IBM一直大力鼓吹:「沃森」是將給醫學界帶來革命性改變的旗艦性產品。

為此,2014-2015年,IBM斥資共10億美元收購Phytel和Explorys醫療資料公司。2015年4月,IBM又以10億美元收購Merge醫療成像公司。2015年8月,IBM用26億美元收購了Truven健康資料分析公司。

在經年累月耗費如此巨資之後,「沃森健康」仍未達到期望目標。

AI在醫療領域能起到的作用巨大,但IBM的沃森健康多次轉型仍不成功,相比谷歌、微軟甚至甲骨文,並沒有顯現出獨特的優勢。IBM不會願意承受持續的虧損。

放棄「沃森健康」的決定早該作出

從2021年2月開始,有關IBM想要出售沃森健康的傳聞已經至少流傳了兩次。沃森健康部門一直沒有給IBM帶來盈利。

「沃森健康」並沒有真用上AI

「沃森健康」失敗的核心原因是,IBM一直未能真正將宣傳資料所強調的AI技術整合進產品中。

2017年,醫療業界資訊網站STAT News採訪全球購買「沃森健康」產品的客戶後發現,儘管IBM狂吹「沃森AI」能夠診斷癌症,但從未有任何學術論文描述過此工作原理與流程。

而且,客戶紛紛反映,「沃森健康」的診療意見並不基於AI對病患源頭資料的智慧判斷,還停留在靠專業醫師在雲資料庫中人工標註的階段。這種「有多少人工就有多智慧」的做法讓客戶深受其苦。

2018年,國際電氣電子工程師學會主辦的期刊記者採訪IBM工程師,原Phytel和Explorys軟體工程師表示,「沃森健康」的市售產品中仍未實際融入真正的AI,作為營銷噱頭的「沃森AI」在產品中不見影蹤,「還早得很吶」。

當時IBM的應對措施,是把Phytel和Explorys的既有軟體產品重新組合後發售。

「沃森AI」技術不成熟,產品難用

AI平臺沒有AI,那「沃森健康」在舊的雲端計算、雲服務軟體產品,是否有改善呢?答案是否定的!

2017年內,不管是STAT News從韓國到斯洛伐克的全球性採訪,還是美國本土諮詢公司在美國國內的調查,都發現「沃森健康」的產品既不好用也不好維護。得州大學安德森癌症中心花了6200萬美元買了「沃森健康」的軟體,結果只能棄用。

分析師的報告措辭是禮貌的,「儘管IBM為市場提供了現有最成熟的認知計算系統、最完備的整全平臺……但軟體元件冗雜笨重」;「沃森健康的產品對資料輸入的要求太過挑剔……可能IBM對預處理資料的要求標準比較精細」。

STAT News的陳述就不那麼客氣了,「沃森健康沒有考慮軟體產品實際部署在醫療機構中的種種潛在挑戰,貿然將不成熟的產品賣給顧客。」

無技術背景的營銷部,卻指導軟體開發

2018年,IBM對「沃森健康」大量裁員,被辭退的碼農們向國際電氣電子工程師學會的雜誌訴苦:業績不行,真不能怪我們啊。

按照這些前員工的披露,「沃森健康」的軟體開發全是營銷部門的經理們在指揮。這些營銷人員總想做個特別閃亮抓眼球的產品來吸引顧客,但毫無技術背景。

因此,營銷部門向軟體工程師們提出的開發要求非常反常,要麼完全不可能達到,要麼一日三變沒有定準。誠如工程師所抱怨,「他們從不能確定路線圖,結果我們的開發得轉向無窮多次」。

在碼農被推銷員折騰得團團轉時,產品的更新迭代與維護被拉下了。Phytel公司在2015年被收購前有150個醫療機構客戶,2018年這些客戶走剩下80個。

碼農們很清楚狀況:「小公司把我們的市場份額快吃完了。他們的產品更好、迭代更快、價格更優惠。他們做出來更優勝的AI,贏得了我們的原有顧客……而我們只有燒錢。」

口碑糟糕,「現在才賣啊?」

幾天前,「沃森健康」的出售訊息公佈後,業內人士紛紛嗤笑:現在才賣啊?

在Reddit的帖子中,碼農們的吐槽也很精彩:

「我認識原先在沃森健康工作過的人,提起產品沒有一句好話。很顯然,沃森的核心邏輯老掉牙還很爛。他將之描述為太監軟體。」

「我認識在IBM工作的人,我們不是把產品叫作「產品架構」,而是「營銷架構」。」

「我們這些顧客通常把沃森的軟體排在第4選擇順位,他們從來沒做出過真正業界前沿的產品。」

「我在國際電子消費展上體驗過一次沃森的產品:問AI一句話,結果藍屏了。真贊。」

「IBM果然是藍色巨人啊,不負其名。」

「不是我吹,我自己一個人就能寫出這種程式碼來。」

「他們何不把電腦命名為夏洛克呢?」

醫療AI業正熱,涼掉的只是IBM

當下,正處於科技巨頭們加速爭奪醫療保健領域的時點。全球新冠疫情以來,公眾對數字健康解決方案的需求激增,醫療服務業者也越來越多地使用遠端技術與患者溝通。

2021年4月,微軟用160億美元收購醫療保健AI開發商Nuance公司。2021年12月,甲骨文宣佈以283億美元收購醫療保健軟體公司Cerner,該交易將於2022年完成,並創下甲骨文有史以來規模最大的一筆收購交易。

醫療保健領域的AI服務在不斷演變,幾大行業巨頭都在大舉投資。但按照目前的市場競爭格局,IBM已經無法繼續做醫療AI領域的巨頭,出售沃森醫療意味著IBM承認失敗。

這個結局並不令人意外,2017年令IBM十分惱火的分析師報告結論早說了,「IBM會面臨越來越多的強力競爭對手,在AI開發的大戰中即將落於下風……依照我們的分析,IBM在此專案的投資難以回本」。

「當企業準備進入AI業務時,不能只是按一下開關鍵。」醫療保健行業分析師莫尼卡·拉斯班德稱。

IBM軟體高階副總裁Tom Rosamilia在一份宣告中表示:「今天與Francisco Partners的協議是IBM下一步的明確舉措,IBM將更加專注於基於平臺的混合雲和人工智慧戰略。」

IBM2021年Q4報告顯示,公司收入增長6.5%,升至167億美元,可觀的收入源於其收購和出售,如2018年收購Red Hat。現在,放棄沃森健康也被認為是決定其成功的關鍵。

人工智慧需要時間,尤其是涉及到人類健康時。

參考資料:

https://www.datacenterdynamics.com/en/news/ibm-to-sell-watson-health-to-investment-firm-francisco-partners/

https://www.protocol.com/newsletters/protocol-enterprise/ibm-watson-health-launchdarkly-meta

https://www.zdnet.com/article/ibm-sells-watson-health-assets-to-investment-firm-francisco-partners/

https://techcrunch.com/2022/01/21/francisco-partners-scoops-up-remains-of-ibms-watson-health-unit/

https://www.protocol.com/bulletins/ibm-watson-health-sale

https://www.reddit.com/r/technews/comments/sb6yyt/once_billed_as_a_revolution_in_medicine_ibms/