IBM 10亿美元抛售“沃森健康”!亏了30亿美元,还没过“七年之痒”

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新智元报道

编辑:袁榭 时光

【新智元导读】2022年1月22日,IBM宣布售卖「沃森健康」,预计Francisco Partner将以10亿美元收购,于年内第2季度完成交易。

2022年1月22日,IBM在一份简短声明中,宣布将旗下「沃森健康」 (Watson Health) 业务分拆,出售给总部位于旧金山的投资基金Francisco Partner。具体出售金额没有公布,彭博社估计在10亿美元左右。交易预计在第二季度完成。

Francisco Partner称,完成收购交易后,他们将获得「沃森健康」的Health Insights、MarketScan、Social Program Management,、Micromedex、临床开发、成像软件产品等诸多数据与分析业务。这些业务将汇聚成为一家独立运营公司,目前的管理层和客户都将保持不变。

「沃森健康」的曲折发展之路

2010年伊始,IBM开始组建「沃森健康」,寄望于投入重注,能让IBM制霸未来的医疗AI市场。

2011年,IBM的认知计算系统「沃森」在问答节目中首次击败人类,斩获冠军。

随即,IBM宣布「沃森」的开发目标:成为真正的AI医生。

时任IBM的CEO维吉妮娅·罗梅蒂称,这是IBM的「登月计划」、是IBM的「战略任务」之一。

在之后的营销攻势中,IBM一直大力鼓吹:「沃森」是将给医学界带来革命性改变的旗舰性产品。

为此,2014-2015年,IBM斥资共10亿美元收购Phytel和Explorys医疗数据公司。2015年4月,IBM又以10亿美元收购Merge医疗成像公司。2015年8月,IBM用26亿美元收购了Truven健康数据分析公司。

在经年累月耗费如此巨资之后,「沃森健康」仍未达到期望目标。

AI在医疗领域能起到的作用巨大,但IBM的沃森健康多次转型仍不成功,相比谷歌、微软甚至甲骨文,并没有显现出独特的优势。IBM不会愿意承受持续的亏损。

放弃「沃森健康」的决定早该作出

从2021年2月开始,有关IBM想要出售沃森健康的传闻已经至少流传了两次。沃森健康部门一直没有给IBM带来盈利。

「沃森健康」并没有真用上AI

「沃森健康」失败的核心原因是,IBM一直未能真正将宣传资料所强调的AI技术整合进产品中。

2017年,医疗业界资讯网站STAT News采访全球购买「沃森健康」产品的客户后发现,尽管IBM狂吹「沃森AI」能够诊断癌症,但从未有任何学术论文描述过此工作原理与流程。

而且,客户纷纷反映,「沃森健康」的诊疗意见并不基于AI对病患源头数据的智能判断,还停留在靠专业医师在云数据库中人工标注的阶段。这种「有多少人工就有多智能」的做法让客户深受其苦。

2018年,国际电气电子工程师学会主办的期刊记者采访IBM工程师,原Phytel和Explorys软件工程师表示,「沃森健康」的市售产品中仍未实际融入真正的AI,作为营销噱头的「沃森AI」在产品中不见影踪,「还早得很呐」。

当时IBM的应对措施,是把Phytel和Explorys的既有软件产品重新组合后发售。

「沃森AI」技术不成熟,产品难用

AI平台没有AI,那「沃森健康」在旧的云计算、云服务软件产品,是否有改善呢?答案是否定的!

2017年内,不管是STAT News从韩国到斯洛伐克的全球性采访,还是美国本土咨询公司在美国国内的调查,都发现「沃森健康」的产品既不好用也不好维护。得州大学安德森癌症中心花了6200万美元买了「沃森健康」的软件,结果只能弃用。

分析师的报告措辞是礼貌的,「尽管IBM为市场提供了现有最成熟的认知计算系统、最完备的整全平台……但软件组件冗杂笨重」;「沃森健康的产品对数据输入的要求太过挑剔……可能IBM对预处理数据的要求标准比较精细」。

STAT News的陈述就不那么客气了,「沃森健康没有考虑软件产品实际部署在医疗机构中的种种潜在挑战,贸然将不成熟的产品卖给顾客。」

无技术背景的营销部,却指导软件开发

2018年,IBM对「沃森健康」大量裁员,被辞退的码农们向国际电气电子工程师学会的杂志诉苦:业绩不行,真不能怪我们啊。

按照这些前员工的披露,「沃森健康」的软件开发全是营销部门的经理们在指挥。这些营销人员总想做个特别闪亮抓眼球的产品来吸引顾客,但毫无技术背景。

因此,营销部门向软件工程师们提出的开发要求非常反常,要么完全不可能达到,要么一日三变没有定准。诚如工程师所抱怨,「他们从不能确定路线图,结果我们的开发得转向无穷多次」。

在码农被推销员折腾得团团转时,产品的更新迭代与维护被拉下了。Phytel公司在2015年被收购前有150个医疗机构客户,2018年这些客户走剩下80个。

码农们很清楚状况:「小公司把我们的市场份额快吃完了。他们的产品更好、迭代更快、价格更优惠。他们做出来更优胜的AI,赢得了我们的原有顾客……而我们只有烧钱。」

口碑糟糕,「现在才卖啊?」

几天前,「沃森健康」的出售消息公布后,业内人士纷纷嗤笑:现在才卖啊?

在Reddit的帖子中,码农们的吐槽也很精彩:

「我认识原先在沃森健康工作过的人,提起产品没有一句好话。很显然,沃森的核心逻辑老掉牙还很烂。他将之描述为太监软件。」

「我认识在IBM工作的人,我们不是把产品叫作「产品架构」,而是「营销架构」。」

「我们这些顾客通常把沃森的软件排在第4选择顺位,他们从来没做出过真正业界前沿的产品。」

「我在国际电子消费展上体验过一次沃森的产品:问AI一句话,结果蓝屏了。真赞。」

「IBM果然是蓝色巨人啊,不负其名。」

「不是我吹,我自己一个人就能写出这种代码来。」

「他们何不把电脑命名为夏洛克呢?」

医疗AI业正热,凉掉的只是IBM

当下,正处于科技巨头们加速争夺医疗保健领域的时点。全球新冠疫情以来,公众对数字健康解决方案的需求激增,医疗服务业者也越来越多地使用远程技术与患者沟通。

2021年4月,微软用160亿美元收购医疗保健AI开发商Nuance公司。2021年12月,甲骨文宣布以283亿美元收购医疗保健软件公司Cerner,该交易将于2022年完成,并创下甲骨文有史以来规模最大的一笔收购交易。

医疗保健领域的AI服务在不断演变,几大行业巨头都在大举投资。但按照目前的市场竞争格局,IBM已经无法继续做医疗AI领域的巨头,出售沃森医疗意味着IBM承认失败。

这个结局并不令人意外,2017年令IBM十分恼火的分析师报告结论早说了,「IBM会面临越来越多的强力竞争对手,在AI开发的大战中即将落于下风……依照我们的分析,IBM在此项目的投资难以回本」。

「当企业准备进入AI业务时,不能只是按一下开关键。」医疗保健行业分析师莫尼卡·拉斯班德称。

IBM软件高级副总裁Tom Rosamilia在一份声明中表示:「今天与Francisco Partners的协议是IBM下一步的明确举措,IBM将更加专注于基于平台的混合云和人工智能战略。」

IBM2021年Q4报告显示,公司收入增长6.5%,升至167亿美元,可观的收入源于其收购和出售,如2018年收购Red Hat。现在,放弃沃森健康也被认为是决定其成功的关键。

人工智能需要时间,尤其是涉及到人类健康时。

参考资料:

https://www.datacenterdynamics.com/en/news/ibm-to-sell-watson-health-to-investment-firm-francisco-partners/

https://www.protocol.com/newsletters/protocol-enterprise/ibm-watson-health-launchdarkly-meta

https://www.zdnet.com/article/ibm-sells-watson-health-assets-to-investment-firm-francisco-partners/

https://techcrunch.com/2022/01/21/francisco-partners-scoops-up-remains-of-ibms-watson-health-unit/

https://www.protocol.com/bulletins/ibm-watson-health-sale

https://www.reddit.com/r/technews/comments/sb6yyt/once_billed_as_a_revolution_in_medicine_ibms/